Skip to content

Hear Our Voice

Cindy Solonec

When Cindy’s Aunty Edie became dangerously ill, she quickly realised the health system was not going to address her aunty’s cultural and spiritual needs.

What does it mean to have your voice heard – truly heard? Why is it important that our communities are the heart of decision-making and leadership for outcomes that will affect us? This October 2023, Australians will be asked a simple question: should we recognise Aboriginal and Torres Strait Islander people in our national constitution? As we head to the polls and the campaign heats up, we wanted to ask both Indigenous and non-Indigenous people why they will be voting Yes. In this collection, diverse storytellers came together to share their personal and real-life experiences that is motivating their support for the proposed Voice to Parliament. No matter what happens at this referendum, whether a majority of Australians vote yes or no – their voices continue to be a call for change. A call for a better, more just future… For an Australia that celebrates and recognises Indigenous sovereignty. 

This story was shared by Nigena author and historian Dr Cindy Solonec. You can listen to the story above, or watch the video below. Cindy’s story is about the passing of her Aunty Edie and how the health system didn’t address her cultural and spiritual needs. This story was recorded at the Joondalup Reception Centre in September 2023.

Cindy’s story was also translated into Hindi by Lakshmi Kanchi in an effort to help spread the referendum campaign to more diverse audiences. You can download and read the Hindi translation here.

More about the storyteller…. Cindy graduated with a PhD in History from UWA in 2016 and her novel Debesa is a rewriting of her thesis that explored a social history in the West Kimberley based on the way her parents and extended family lived during the mid-1900s. Cindy lectures and tutors in addressing Aboriginal themes. 

Hear Our Voice was made possible with funding from the Australia Communities Foundation.

Liked this story? Donate to support our future storytellers here.

Copyright © 2023 Cindy Solonec

Photo by Duncan Wright. Video by Lenny Rudeberg.

This story and corresponding images have been licensed to the Centre for Stories by the Storyteller. For reproduction and distribution of this story/image please contact the Centre for Stories.

View Story Transcript

CS: Thank  you.  Thanks, Ron.  Well, kaya wanju.  Does  everybody  know  what  it  means?  Yeah?  As  Ron  said,  I’m  a Ningena woman  from  the  West  Kimberley. That’s Fitzroy  River  area,  okay,  Derby,  really,  West  Kimberley.  I  probably  know  more  Nyungar  words  than  I  do  in  Ningena  words and  that’s  having  lived  here  for  the  last  25  years  in  Perth.  If  we’re  up  in  the  Kimberley,  we’d  say  Mabu.  Thanks for  coming  along,  everybody.  It’s  nice  to  be  with  like-minded  people. And  this  Yes  campaign,  well,  we’re  all  yes,  I  hope, here  tonight,  or  you  may  be  wanting  to  get  a  feel  for… you’re  still  undecided,  and  that’s  fine  too. And  if  you’re  the  other  way,  that’s  also  fine,  but  thank  you  for  being  here.   

For  me,  this  campaign  has  been  very  revealing.  I’m  quite  shocked  actually  at  the  disinformation  and  misinformation  that’s  going  around  about us  blackfellas,  you  know.  It’s  really  quite  hurtful.  And  then  when  we’ve  got  some  of  our  own  mob,  the  ones  that  are  the  perpetrators,  well goodness.  Anyway, so  storytelling.  So  I’m  going  to,  I  could  probably  tell  you  lots  of  stories  that  can  sort  of  tie  in  back  to  why  we  would  ask  people to  understand  why  we  would  need  an  advisory  committee  to  the  federal  government. 

So  I’m  just  going  to  tell  you  one  story.  And  I’m  going  to  tell  you  about  my  auntie Edie.  She  was  94  years  of  age  and  she  lived  in  Kununurra at  Juniper  Aged  Care. Previous  to  that,  she  had  lived  in  Derby  for  a  while,  but  Kununurra is  where  she  was  seeing  out  her  twilight  years.   

In  February  this  year, my  cousin  brother,  her  oldest  son,  Lionel,  called  me  and  said,  Mum’s  got  to  come  to  Perth  for  a  biopsy  because  there’s  a  growth  on  her  tongue. And  his  wife,  Lillian,  was  going  to  come  down  with  her  as  an  escort.  And  I  said,  all  right,  okay.  And  they  said,  we’re  only  coming  down  for  a  couple  of  days.  And  I  said, 

 that’s  right,  that’s  fine.  If  there’s  anything  I  can  do,  let  me  know.  And  immediately  I  thought,  this  is  probably  a  cancerous  growth  she  had  on  her  tongue  five  years  ago  that’s  come  back  again. 

And  it  was.  She  had  had  it  removed  successfully  here  at  Charlie  Gardeners Hospital  five  years  ago  and  she’d  have  had  any  problems  beyond  that  despite  her  age.  She  did  really  well, didn’t  affect  her  speech  or  anything  like  that, but  now  this darn thing  had  come  back.  But  this  up  in  Kununurra they  didn’t  know  that, so  they  decided  to  send  her  to  Perth  to  have  a  biopsy. 

 Now  I’m  not  medically  savvy,  I  haven’t  got  a  clue  about  medicine  things.  But  if  I  did,  I  probably  would  have  said: why  are  they  sending  this  elderly  woman  from  Kununurra, 3,000  kilometres,  from  Kununurra to  Perth  for  a  biopsy,  can’t  they  do  it  in  Kununurra or  Broome  or  even  Darwin?  Why  are  they  sending  this  woman  from  her  little  town  of  6 ,000  people  down  to  a  city  with  two  million  people  to  have  a  biopsy? 

Anyway  they  came  down  only  expecting  to  be  here  for  two  days.  They  stayed  at  the  Allawah Grove  Hostel  in  Guildford  which  is  an  Aboriginal  hostel  for  Aboriginal  people  who  come  to  Perth  and  need  medical  attention,  that’s  where  they  stay. So  they  put  my  elderly  auntie  into  the  hostel.  It’s  a  lovely  hostel  by  the  way,  if  you’ve  ever  been  out  there,  anyone  ever  been  out  there  to Allawah Grove?  Yeah  Carol  has,  yeah.  It’s  really  nice  and  the  people  are  very  comfortable  there  but  it’s  not  an  aged  care  facility  and  Lillian  was  not  a  trained  nurse  in  aged  care. 

 So  they  came  to  Perth,  they  were  there  expecting  to  have  the  biopsy  the  next  day,  then  go  back  to  Kununurra.  Well  they  didn’t  have  an  appointment  at  Royal  Perth  for  two  days  and  they  said  you  need  to  come  to  Royal  Perth  and  have  a  blood  test. 

 So  she  went  there  and  had  the  blood  test  and  Lillian  phoned  me  up  and she  said,  can  you  pick  us  up?  and  I  said  yeah, I’ll  be  there  in  20  minutes.  Well  20  minutes  to  them  is  like  eternity  okay  they  come  from  a  small  town  where  everything  is  one  minute  away  and  they  phoned  me  up, I  was  in  the  car  going  there,  they said:  where  you?  So I said  I’m  coming,  I’m  coming.  So  we  got  there, so this  was  really  a  big  cultural  change  for  them.  So  I  took  them  back  out  to  Allawah Grove  and  then  they  were  told  in  two  days  time  you’ve  got  to  go  to  Fiona  Stanley  and  have  an  x -ray. 

 No  biopsies  still,  right?  So  the  people  go  to  Allawah Grove,  go  to  the  medical,  their  medical  appointments  in  a  courtesy  bus  that’s  provided  by  Country  Health  and  he  dropped, he’s  a  lovely  guy,  the  driver,  they  really  liked  him,  this  Noongar  man.  They  dropped  them  off  at  all  their  appointments  around  the  city.  Now  this  turned  out  to  be  a  really  long  and  tiring  day  for  Aunty  Eddie  and  for  Lillian. 

They  had  to  go  all  the  way  to  Fiona  Stanley  and  then,  I  don’t  know  how  long  they  were  there,  then  come  back  out  again  to  Guildford  on  the  bus  that  got  caught  in  a  traffic  jam.  I  think  it  was  probably  on  the  freeway  or  somewhere, so  they  were,  it  was  a  really  long  and  tiring  day  for  my  very  elderly Aunty.  So  they  got  her  back  there  and  this  was,  I  think  it  might  have  been  on  the  Friday  and  still  no  biopsy. 

Then  they  said  you  need  to  go  to  Royal  Perth  Hospital  next  week  to  see  the  surgeon  who’s  going  to  do  the  biopsy.  So  this  is  already  over  a  week  by  the  time  they  got  to  see  the  surgeon, so  he’s  had  a  look  at  it.  This  was  a  disgusting -looking  big  lump  on  her  tongue,  really  awful.  It  was  full  of  pus  and  all  sorts  of  things  and  she  couldn’t  eat, she  couldn’t  swallow,  she  couldn’t  talk  because  this  was  just  restricting  everything,  but  she  was  really  hungry  and  Lillian  was  becoming  more  and  more  worried. So  she  tried  to  give  her  some  soup  out  there  at  the  hostel.  Aunty  Eddie  couldn’t  keep it  down,  so  she  got  me  to  go  and  buy  some  custard  and  I  went  and  bought  some,  you know that  KFC  mashed  potato  and  gravy, 

 Well we tried  that and that  didn’t  work  either,  Aunty  just  couldn’t  get  it  down  and  what  about  we  try  pureed  baby  food,  you  know,  you  get  them  all  jars.  We  got  that, 

 still  nothing,  she  couldn’t  swallow.  All  she  could  do  was  have  some  sips  of  tea  and  and  anything  that  she  could  drink,  bit  of  water  or  tea,  meant  that  she  was  also  transferring  the  cancer  further  through  her  body. 

Anyway,  after  another  week,  now  she’d been down  here  for  two  weeks  now,  and  Lillian  was  beside  herself  because  she  knew  that  her  mother-in -law  was  starving.  She  didn’t  know  what  to  do. So  she  put  her  in  the  taxi,  took  her  to  Royal  Perth  Hospital  to  emergency,  and  they  had  to  admit  her.  So  she  ended  up  in  the  hospital.  In  the  meantime,  the  doctors  were  talking  to  her  sons, and  one’s  in  Karratha  and  one’s  in  Kununurra,  and  one  in  Karratha  was  the  one  who  was  in  charge  of  all  her  affairs.  So  the  doctors  would  only  speak  to  him,  and  he  would  tell  us  what  was  going  on. 

 He  said,  look,  we  can’t  do  anything.  And  my  cousin  in  Karratha  said,  just  get  everybody  to  come  and  say  their  goodbyes,  she  needs  palliative  care,  she’s  not  going  to  be  here  for  much  longer. 

So  she  had  nieces  and,  sorry,  she  had  grandchildren  here  in  Perth  who  came  to  see  her.  So  we  all  went  there  every  day  to  see  her.  They  all  came  and  visited  her  in  the  hospital, she had a  lot  of  visitors. Even  some  flew  down  from  Broome  to  see  her  because  they  knew  that  she  was  going.   

But  we  knew  that  she  needed,  now  this  is  where  this  is  really  important,  she  needed  to  be  back  on  country  to  die  so  that  her  spirit  left  her  body  in  the  East  Kimberley , yeah, and  not  in  the  corridors  of  Royal  Perth  Hospital. 

 And  if  she  had  died  there,  which  I’ll  tell  you  that  we  did  get  her  home,  if  she  had  died  there,  that  spirit  probably  would  have  been  floating  around  or  lost  in  the  corridors  of  Royal  Perth  Hospital  with  a  lot  of  other  Aboriginal  people  who  die  off  country. 

So  these  are  the  sorts  of  things  that,  you  know,  culturally,  people  are  not  aware  of.  So  I  was  really,  we  were  asking  the  doctors, we  were  saying  we  need  to  get  her  home.  He  said,  well,  they  said,  we  can’t  really  do  much.  If  there’s  a  Royal  Flying  Doctor  flight,  if  it’s  an  air  ambulance  going  up  to  Kununurra,  we’ll  put  her  on  it.  But  we’re  not  putting  one  on especially  for  her. She  has  come  down  with  commercial  flight.  So  RFDS  was  something  different.   

So,  I  actually  wrote  to  the  member  of  parliament  for the Kimberley, Divina D’Anna.  She  was  really  good.  She  got  onto  the  hospital  straightaway,  but  what  they  told  her  was  nothing  that  we  didn’t  already  know,  you  know,  so  she  really  couldn’t  do  anything.  But  she  was  really  concerned. She  said  too  many  of  our  mob  die  off  country  in  the  city  because  they  have  to  come  here  for  treatment.  So,  she  took  that  on  board.   

But  then  the  strangest  thing  happened. This  woman  in  Wyndham  had  a  heart  attack  and  a  flying  doctor  had  to  be  sent  up  to  Kununurra to  pick  her  up.  So,  guess  who  they  put  on  that  plane? So  it  was  Friday  afternoon  and  I  was  over  at  Coventry  Village and Lillian phoned  me. 

She  said,  Cindy,  where  are  you?  And  I  said,  I’m  in  the  shop.  She  said,  they’re  going  to  put  mum  on  that  plane  now  in  one  hour  time  and  she’s  going  back.  And  I  said,  oh,  fantastic.  Well,  we  were  all  so  excited  about  this  that  she  was  going  to  be  on  that  plane  going  back to  Kimberley. 

So  I  hopped  in  my  car.  I  hit  every  red  light  on  the  way  to  the  hospital.  And  when  I  got  there,  the  paramedics  were  just  transferring  her  from  her  bed  into, you  know,  the  stretcher  to  take  her  down  to  the  ambulance.  And  then  she  was  taken  out  to  Jandakot.  Then  the  flight  went  to  Broome,  overnighted,  and  then  on  to  Kununurra.  So  Aunty Eddie got  home  four  days  before  she  left  us. 

 She  died  in  Juniper  Aged  Care  up  there,  all  family.  She’s  got…  She  really  wanted  to  be  up  there  too  because  her  husband  and  her  youngest  son  are  buried  in  the  Wyndham  Cemetery. 

 There’s  all  this  family  up  there.  So  her  spirit  left  her  in  Kununurra.  So  that  really  made  us  happy.  And  just  to  go  on  to  the  funeral,  that  was  one  of  the  most  beautiful  funerals  I’ve  ever  been  to. If  anybody’s  been  up  to  the  East  Kimberley,  you  know  what  the  landscape  is  like,  how  beautiful  it  is.  The  Wyndham  cemetery  is  a  few  kilometres  out  of  Wyndham.  All  the  Aboriginal  people, they’d  all  come  together  and  they  put  up  marquees  and  barbecues  and  everything.  It was  a  great send-off,  not  in  the  church,  but  the priests  did  come  out  there.   

The  other  thing  I  will  tell  you  that  also  impacts  people  in  remote  and  isolated  areas  is  that  she  died  on  the  15th  of  March  in  Kununurra. She  was  buried  on  the  1st  of  June.  That  was  because  the  Fitzroy  River  Bridge,  you  might  all  remember,  got  damaged  and  the  road  was  closed  for  a  few  months  so  they  couldn’t  get  her  home. 

Sorry,  they  could  get  her  home,  but  the  funeral  director  who  does  all  the  Aboriginal  funerals  in  the  Kimberley  is  based  in  Derby.  So  that  meant  he  couldn’t  get  up  there  with  a  coffin  and  do  everything  and  he  had  a  backlog  of  people  in  the  East  Kimberley  who  needed  to  be  buried. 

So  eventually,  1st  of  June  was  when  we  were  all  able  to  go  to  Kununurra.  The  road  had  opened,  just  opened by  then  and  people  were  able  to  drive  up  and  say  goodbye  to  her. 

So  that’s  how  I  sort  of  link  these  things  back  to  the  Yes  campaign  and  why  it’s  really  important  to  have  Aboriginal  people, an advisory  body  advising  government  about, not  just  cultural  things  of  course, but  lots  of  things,  lots  of  issues.  People  actually  know,  they  know  the  answers,  they  know  how  to  work  with  them,  but  we  haven’t  been  listened  to  for  a  long  time.   

If  this [Voice] is  embedded  or  enshrined  in  the  National  Constitution  it  means  it  can’t  be  removed,  unless  we  go  back  to  a  referendum. It  means  that  governments  now  have  to  listen  to  Aboriginal  people  and  be  advised  by  them  whether  they  take  it  on  board  or  not.  They  can’t  change  it  and  we  just  hope  that  on  the  14th, isn’t  it, the  14th? We  hope  that  it’ll  get  across  the  line,  yeah?   

So  you  understand, you  know,  Australians,  as  Australians,  we  have  much  to  be  proud  of.  We  have  the  oldest  living  cultures  in  the  world,  yeah?  Isn’t  that  something  to  be,  to  praise  up,  to  be  proud  of? We  have  the  most  beautiful  landscapes  that,  you  know,  mining  companies,  Aboriginal  people  are  progressive,  but  we  don’t  want  heritage  blown  up. So  we  have,  Australia  and  all  of  us,  it’s  our  heritage.  The  landscapes  with  the  storylines  in  them,  with  the  heritage  that  is  there  in  this  country  belongs  to  all  Australians.  We  don’t,  you  know,  we  don’t  want  that  lost  anymore,  so  these  things  are  all  important.  And  that’s  my  story.  

Back to Top